Primera imagen de un planeta extrasolar

fomalhaut_planeta.jpg

Al parecer, después de muchas noticias que aseguraban haber captado el primer planeta extrasolar durante estos últimos años, y que todas hayan resultado ser enanas marrones en vez de planetas, por fin tenemos una imagen que parece que sí ha captado planetas.

¿Qué es un planeta extrasolar?

Un planeta extrasolar no es más que un planeta (como Júpiter, la Tierra, Saturno…) que orbita a una estrella diferente del Sol.
Cada estrella tiene una región alrededor de ella donde cualquier objeto está influenciado solamente por la gravedad de dicha estrella (la de las demás es despreciable por estar muy lejos). Si durante su formación se dan las condiciones apropiadas, se originarán planetas, que orbitarán a dicha estrella (se tiene constancia de que es un fenómeno muy habitual el que una estrella tenga planetas orbitando), formando un sistema solar (como el nuestro), compuesto por dicha estrella más los planetas y demás cuerpos.

Así, los 8 planetas (o 9 para los encariñados con Plutón) que hemos estudiado todos, orbitan en torno al Sol, formando así nuestro Sistema Solar. (podemos hacer la analogía de que un sistema solar es como un barrio, donde el Sol es la calle y los planetas los vecinos, que se sitúan alrededor de dicha calle, y cada barrio cuenta con su calle: su estrella, y sus vecinos: los planetas).

¿Si son tan abundantes, porqué no se habían visto?

El problema principal es que todas las estrellas están muy lejanas (mirar esta entrada para hacerse una idea de la escala, señalando que la mayor parte de las estrellas que consideramos cercanas están mucho más lejos que Próxima Centauri).
Además, un planeta normalmente es mucho más pequeño que su estrella, así que además de estar muy lejos (por lo que es muy débil) suele estar ocultado por la luz de la estrella.

Como sí se habían detectado es indirectamente, unos 300 ya, a través del movimiento de bamboleo que provocan en su estrella, o midiendo la caída de brillo de la estrella cuando el planeta pasa por delante de ella (entre otros métodos).

¿Cómo se ha observado?

Para captar una imagen del planeta, normalmente lo que se hace es enfocar a una estrella que no sea excesivamente brillante, además de tapar su luz con un instrumento en el telescopio (imitando un eclipse de Sol). Así, se consigue ver lo que hay alrededor de la estrella. Si a esto unes utilizar el Telescopio Espacial Hubble, consigues una mayor resolución.
En la imagen superior lo que se ve es una zona oscura en el centro, correspondiente a donde está la estrella, y el disco de polvo que tiene a su alrededor, con una ampliación de la posición del planeta en su movimento en torno a la estrella.

¿Qué había pasado en las anteriores noticias fallidas?

Lo que ocurre es que el límite entre estrella y planeta no es definido, sino que hay una cierta región donde no hay apenas diferencia (es como decir a qué edad exactamente pasas de ser bebé a niño, hay una franja de edad, pero no puedes definir una fecha exacta).
Cuando un “planeta” es lo suficientemente masivo, comienza a haber reacciones nucleares en su interior, con lo que se convierte en una estrella marrón (hay reacciones nucleares, pero no suficientes como para hacer brillar a la estrella suficientemente). Así, resulta fácil confundir un planeta masivo con una estrella marrón pequeña (el límite donde comienza a desvanecerse la diferencia entre uno y otro ocurre cuando el objeto tiene una masa de unas 8 a 13 veces Júpiter).
Para objetos con una masa muy inferior (y en este caso se habla de unas 3 veces la de Júpiter) no hay duda de que son planetas. Y para masas mayores, son estrellas, más brillantes cuanto más masa tengan.

Aunque solo el tiempo dirá si de verdad es un planeta, como en otras ocasiones.
Mas información (en inglés).

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